Le Jour des Présidents

Mount Rushmore

Le jour de l’anniversaire de Washington est un congé fédéral aux États-Unis ; il est célébré le troisième lundi de février en l’honneur de George Washington, le premier président des États-Unis. Progressivement, ce jour est devenu une occasion de célébrer deux anciens présidents : George Washington et Abraham Lincoln. Pour de nombreux Américains, ce jour a pris le nom de « Journée des Présidents ».

George Washington

George Washington est né le 22 février 1732 sur la plantation de tabac de son père en Virginie coloniale. Il a travaillé en tant qu’arpenteur à la frontière de l’État puis est devenu major dans la milice de Virginie. Après avoir servi de façon héroïque dans les guerres inter-coloniales, il est rentré dans son bastion familial de Virginie, Mont Vernon, où il est devenu un planteur prospère.

Lorsque la guerre pour l’indépendance américaine a éclaté entre les colonies et la Grande-Bretagne en 1775, le Congrès continental a unanimement désigné M. Washington commandant en chef de l’armée continentale. Son petit groupe de soldats a dû faire face à une armée professionnelle bien équipée ; toutefois, il a pu mener ses troupes, parfois loqueteuses, à la victoire en dépit d’incroyables difficultés. Les Britanniques se sont rendus à Yorktown en Virginie en 1781. En 1976, le Congrès des États-Unis a promu M. Washington à titre posthume au rang de général six étoiles afin d’assurer que son rang dépasse toujours celui de tous les autres militaires.

M. Washington jouissait d’un respect quasi universel, notamment pour avoir refusé toutes les offres de pouvoir politique au sommet de son triomphe militaire. Loin de cela, il a choisi de retourner à sa vie privée à Mont Vernon. En 1787, il a présidé la rédaction de la constitution des États-Unis, et une fois celle-ci ratifiée, il est devenu le premier président des États-Unis. Il a servi deux mandats de quatre ans de 1789 à 1797. Étant la personnalité la plus populaire aux États-Unis au terme de son second mandat, il aurait pu continuer de diriger le pays, mais il a renoncé au pouvoir, créant ainsi un précédent pour ses successeurs.

Abraham Lincoln

Abraham Lincoln est né le 12 février 1809. Il est devenu le 16ème président des États-Unis en 1860. En tant que président, il a mené son pays à travers une période d’intense crise constitutionnelle, militaire et morale : la guerre de Sécession (1861-1865). Le conflit a éclaté lorsque 11 États esclavagistes du Sud, sur les 15 existants, ont fait sécession avec les États-Unis d’Amérique pour former les États confédérés d’Amérique. Le 1er janvier 1863, il a prononcé la Proclamation d’émancipation, rendant l’esclavage illégal dans les États confédérés toujours en rébellion. Cette pro-clamation a transformé la guerre : d’un conflit sur les droits des États, elle est devenue une guerre visant, entre autres, à détruire l’esclavage. M. Lincoln pensait qu’un amendement constitutionnel serait nécessaire pour garantir la fin de l’esclavage ; il a donc soutenu le passage du 13ème Amendement à la Constitution, finalement adopté en décembre 1865. M. Lincoln a été tué par balle le 9 avril 1865 par un sympathisant des confédérés cinq jours après la capitulation de la Confédération.

Honorer les deux présidents

Au XIXème siècle, les Américains observaient un jour de congé le 22 février. Une douzaine d’États, au moins, célèbrent officiellement le troisième lundi de février comme l’« anniversaire des présidents Washington et Lincoln », une douzaine d’autres États appellent ce jour « la Journée des Présidents ». En 1971, par décision du Congrès, l’anniversaire de George Washington et d’autres jours fériés ont été fixés le lundi pour permettre de longs week-ends.

Si les présidents Washington et Lincoln sont tous deux hautement respectés, le jour férié reste officiellement l’anniversaire de George Washington.

Le premier président a également été honoré par de nombreuses statues à travers le pays et par le Washington Monument, haut de 169 mètres (555 pieds), qui se trouve dans la capitale nationale, Washington. Les portraits de Washington et de Lincoln ont été sculptés dans la pierre sur le Mont Rushmore dans le Dakota du Sud, aux côtés de ceux des présidents Thomas Jefferson et Théodore Roosevelt.

Ce jour est également dédié au général qui a créé la première médaille militaire de mérite pour les soldats ordinaires. Rétablie au 200ème anniversaire de George Washington en 1932, la médail-le du Purple Heart (littéralement : coeur violet), qui porte son image, est décernée aux soldats blessés au combat. Comme la Journée du Souvenir ou la Journée des Vétérans, l’anniversaire de M. Washington est une occasion pour les États-Unis d’honorer leurs anciens combattants.