EUROPE, James Reese (1880-1919)

James Reese Europe
James Reese Europe

Musicien, compositeur et chef d’orchestre, né à Mobile (Alabama), mort à Boston (Massachusetts)
Star du fox-trot et du ragtime, James Reese Europe, également connu sous le nom de « Jimmy » Europe, est déjà un musicien et un compositeur de renom avant la Première Guerre mondiale. Il a créé en 1910 le premier syndicat de musiciens afro-américains, le Clef Club, et son orchestre symphonique de 125 musiciens fut en 1912 le premier orchestre afro-américain à jouer au Carnegie Hall à New York. Parmi ses compositions les plus célèbres, on peut citer Castle House Rag (1914). Lors de l’entrée en guerre des Etats-Unis, en 1917, le Lieutenant Europe rejoint le New York Army National Guard. Mais c’est avec l’orchestre du 369ème Régiment d’Infanterie, les célèbres « Harlem Hellfighters », premier régiment entièrement composé de soldats afro-américains, qu’il débarque à Brest le 1er janvier 1918. Sur le pont, l’orchestre de 44 musiciens dirigé par le Lieutenant Reese improvise une Marseillaise endiablée. Le 12 février 1918, l’orchestre des Harlem Hellfighters donne au Théâtre Graslin de Nantes ce qui est aujourd’hui considéré comme le premier concert de jazz en Europe. Pendant un an, au gré de l’avancée des troupes américaines, l’orchestre du 369ème Régiment d’Infanterie donnera des concerts improvisés, pour le plus grand plaisir des populations françaises, ravies de découvrir les rythmes totalement nouveaux du jazz et du ragtime. James Reese Europe et son orchestre rentrent à New York le 12 février 1919. Quelques semaines plus tard, il est blessé d’un coup de couteau au cours d’une rixe et succombe à ses blessures. Au moment de sa mort, il était l’un des plus célèbres musiciens et compositeurs de jazz. Il repose au Cimetière national d’Arlington.